Lancement de la mission Artemis I dans un bond en avant historique pour le programme lunaire de la NASA

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La mission historique Artemis I a pris son envol aux premières heures de mercredi matin après des mois d’anticipation. L’événement marquant a lancé un voyage qui enverra un vaisseau spatial sans équipage autour de la lune, ouvrant la voie à la NASA pour ramener les astronautes sur la surface lunaire pour la première fois en un demi-siècle.

L’imposant système de lancement spatial de 322 pieds de haut (98 mètres de haut), ou SLS, a allumé ses moteurs à 1 h 47 HE. Il a émis jusqu’à 9 millions de livres (4,1 millions de kilogrammes) de poussée pour se hisser hors de la rampe de lancement en Floride et dans les airs, striant de manière vibrante dans le ciel nocturne.

Au sommet de la fusée se trouve le vaisseau spatial Orion, une capsule en forme de boule de gomme qui se détachera après avoir atteint l’espace. Orion est conçu pour transporter des humains, mais ses passagers pour cette mission de test sont de la variété inanimée, y compris certains mannequins collectant des données vitales pour aider les futurs équipages en direct.

Dans quelques minutes seulement, alors que le SLS étend ses millions de livres de carburant, des parties de la fusée commenceront à se détacher jusqu’à ce qu’Orion se retrouve avec un seul gros moteur. Ce moteur émettra deux brûlures puissantes au cours de la prochaine heure et demie pour mettre le vaisseau spatial sur la bonne trajectoire vers la lune. Ensuite, environ deux heures après le décollage, le moteur de la fusée tombera également et Orion sera laissé en vol libre pour le reste de son voyage.

Orion devrait parcourir environ 1,3 million de miles (2 millions de kilomètres), empruntant un chemin qui le mènera plus loin que n’importe quel autre vaisseau spatial conçu pour le vol humain, selon la NASA. Après avoir tourné autour de la lune, Orion effectuera son voyage de retour, achevant son voyage en environ 25,5 jours. La capsule devrait ensuite s’écraser dans l’océan Pacifique au large de San Diego le 11 décembre, lorsque des équipes de récupération attendront à proximité pour la transporter en lieu sûr.

Tout au long de la mission, les ingénieurs de la NASA surveilleront de près les performances du vaisseau spatial. L’équipe évaluera si Orion fonctionne comme prévu et sera prête à soutenir sa première mission avec équipage sur l’orbite lunaire, qui est actuellement prévue pour 2024.

Cette mission marque également le premier vol de la fusée SLS, la plus puissante à avoir jamais atteint l’orbite terrestre, avec une poussée de 15 % supérieure à celle de la fusée Saturn V qui a propulsé les alunissages de la NASA au XXe siècle.

Et cette mission n’est que la première de ce qui devrait être une longue série de missions Artemis de plus en plus difficiles alors que la NASA travaille à son objectif d’établir un avant-poste permanent sur la Lune. Artemis II suivra un chemin similaire à Artemis I mais aura des astronautes à son bord. Artemis III, prévu pour la fin de cette décennie, devrait débarquer une femme et une personne de couleur sur la surface lunaire pour la première fois.

Lire la suite : Les grands nombres qui font de la mission Artemis I un exploit monumental

L’équipe de la mission a rencontré un certain nombre de revers avant le lancement de mercredi matin, notamment des problèmes techniques avec la méga fusée lunaire et deux ouragans qui ont traversé le site de lancement.

Alimenter la fusée SLS avec de l’hydrogène liquide super refroidi s’est avéré être l’un des principaux problèmes qui ont forcé la NASA à annuler les tentatives de décollage précédentes, mais mardi, les réservoirs ont été remplis malgré des problèmes de fuite qui ont interrompu le ravitaillement des heures avant le lancement.

“Au nom de tous les hommes et femmes de notre grande nation qui ont travaillé pour rassembler ce matériel pour rendre ce jour possible, et pour la génération Artemis, c’est pour vous”, a déclaré Charlie Blackwell-Thompson, directeur du lancement d’Artemis.

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