Le programme HERO est au service des étudiants en situation d’itinérance et des logements de transition | Limites de la ville

L’ancien bâtiment de l’école primaire de Buena Vista n’accueille plus les élèves et les enseignants comme il le faisait auparavant, mais il sert toujours les élèves des écoles publiques de Metro Nashville et leurs familles. En mars, le bureau de ressources pour l’éducation des sans-abri du MNPS – souvent appelé programme de ressources et de sensibilisation pour les sans-abri pour les familles en transition, ou programme HERO – a commencé à emménager dans le bâtiment inutilisé. De nos jours, il contient d’innombrables vêtements, produits alimentaires, produits d’hygiène et plus encore.

Avant cet espace, nous avions un demi-portable au bureau central, nous avions un portable à Percy Priest [Elementary, and] nous avions des choses cachées dans les garages de mes amis et de ma famille dispersés dans tout Nashville », explique Catherine Knowles, coordinatrice du programme HERO. “Pouvoir unir tout cela dans Buena Vista est un grand avantage pour nous.”

Jusqu’à présent cette année scolaire, le programme a servi plus de 2 000 élèves, et Knowles s’attend à ce que ce nombre dépasse 3 000 d’ici la fin des cours en mai. Au cours des cinq dernières années, le bureau a servi près de 18 500 étudiants et leurs familles. Pendant cette période, le nombre d’étudiants admissibles à son aide a varié de 3 145 à 3 964 — sauf pour l’année scolaire 2020-2021. Cette année-là, 2 659 étudiants ont reçu des services connexes du MNPS, mais la baisse n’était pas nécessairement due à une diminution des besoins. (En fait, comme les familles ont été touchées par la pandémie, il est très probable qu’un plus grand nombre aurait pu bénéficier des services du programme HERO.) Mais plutôt, sans interactions en personne à la suite de l’apprentissage virtuel, le personnel du MNPS n’a pas pu identifier aussi facilement étudiants qualifiés pour l’aide.

Ce phénomène reflète une tendance nationale qui est explorée dans le récent rapport “Lost in the Masked Shuffle & Virtual Void” de l’organisation à but non lucratif SchoolHouse Connection et de l’initiative Poverty Solutions de l’Université du Michigan. Cela témoigne également du rôle et de la responsabilité cruciaux que les écoles jouent dans l’identification et le service des étudiants en situation d’itinérance – et il y en a plus que ce que les gens pourraient penser.

Le programme HERO a été créé à la suite de la loi McKinney-Vento sur l’aide aux sans-abri, qui exige que les étudiants en situation d’itinérance bénéficient d’un accès égal à l’éducation. La loi fédérale définit les étudiants en situation d’itinérance de manière relativement large, comme «des personnes qui n’ont pas de résidence nocturne fixe, régulière et adéquate». Cela inclut les étudiants qui dorment dans des abris, des véhicules, des espaces publics, des hôtels ou des maisons d’amis ou de parents, ce qui diffère de la définition plus étroite fournie par le ministère fédéral du Logement et du Développement urbain. Bien que le MNPS puisse desservir un plus large éventail d’étudiants et de familles sans logement grâce à la loi McKinney-Vento, il ne peut pas réellement fournir de logement. Il peut cependant distribuer des fournitures scolaires, de la nourriture, du transport, de l’aide pour les informations d’inscription et des connexions à d’autres ressources communautaires.

Le transport est un aspect particulièrement important du programme HERO, car il permet aux élèves de rester inscrits dans la même école même s’ils se déplacent beaucoup. Des recherches comme celle de la Society for Research in Child Development établissent un lien entre les déménagements fréquents et les performances scolaires et les compétences sociales altérées. Bien que les récentes pénuries de chauffeurs d’autobus aient touché de nombreux étudiants de MNPS, les obligations et le financement fédéraux du programme HERO signifient que ses capacités de transport ne dépendent pas entièrement de la disponibilité des autobus de MNPS. Il peut, par exemple, externaliser le transport en cas de besoin et fournir des remboursements kilométriques aux familles qui ont leur propre véhicule.

Knowles espère que le nouvel emplacement du programme HERO à Buena Vista Elementary pourra devenir “un centre où les familles peuvent venir et avoir en quelque sorte un guichet unique et répondre à une grande partie de leurs besoins dans ce même espace”. Le personnel de HERO a déjà commencé à organiser des événements en soirée, et Knowles espère éventuellement fournir des services de garde d’enfants, des programmes avant et après l’école et des services médicaux.

Le programme a également été en mesure d’élargir son offre en formant des partenariats communautaires. Les bénévoles apportent une contribution vitale et le programme HERO partage son bâtiment avec UniCycle, une organisation à but non lucratif locale qui collecte et distribue des tenues scolaires standard légèrement usagées. UniCycle peut également accepter des dons pour couvrir les coûts auxquels le programme HERO n’est pas autorisé en raison de la réglementation fédérale. D’autres organisations comme Soles4Souls et le Centre de ressources communautaires fournissent également du matériel pour les familles, et Knowles dit que HERO cherche à s’associer à encore plus.

Le soutien communautaire est impressionnant, mais sa nécessité découle d’un problème systémique plus vaste – la crise du logement abordable à Nashville et le manque de ressources adéquates pour les personnes sans abri. « La pénurie critique de logements abordables est vraiment quelque chose qui a un impact sur les étudiants et les familles tous les jours », déclare Knowles. C’est pourquoi le personnel de HERO tient à souligner que le programme s’adresse à ceux qui ne se considèrent peut-être pas comme des sans-abri, mais en transition. Nous n’entrons pas [saying] nous devons vous juger ou nous devons prendre toutes ces décisions ou vous mettre sur une grande liste. Nous essayons vraiment de discuter avec vous de ce problème d’instabilité de votre logement, afin que nous puissions offrir des services et des soutiens afin que votre enfant puisse rester connecté et réussir à l’école.

Ceux qui cherchent à soutenir les étudiants en situation d’itinérance et ceux en situation de logement de transition peuvent le faire en faisant du bénévolat avec le programme HERO, en faisant don d’articles comme des vêtements, des produits d’épicerie et des articles ménagers, ou en faisant des dons financiers à des organisations comme UniCycle. La page HERO sur le site Web de MNPS contient plus d’informations sur comment et quoi donner. Les gens peuvent également se renseigner eux-mêmes et informer les autres sur les nombreux facteurs qui mènent à l’itinérance afin de mieux comprendre comment identifier et soutenir les personnes qui pourraient bénéficier de programmes comme HERO.

“Plus que tout”, dit Knowles, “il s’agit simplement de jeter un coup d’œil sur ce qui se passe dans notre communauté et de vraiment décider de ce avec quoi vous êtes d’accord et de ce avec quoi vous n’êtes pas d’accord, puis de vous engager pour vous assurer que Nashville est une communauté qui travaille pour tous.

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