Le programme NICA de Floride remboursera 51 millions de dollars volés à Medicaid

Les administrateurs du fonds d’indemnisation de Floride pour les nourrissons nés avec des lésions cérébrales catastrophiques ont résolu l’un des différends les plus épineux et les plus anciens du programme: l’affirmation selon laquelle ils ont évité des centaines de millions de dollars en frais de santé en pillant le filet de sécurité des Floridiens pauvres.

La Birth-Related Neurological Injury Compensation Association, ou NICA, a réglé une plainte de lanceur d’alerte vieille de trois ans qui alléguait que le programme avait augmenté ses actifs de près de 1,7 milliard de dollars, en partie en rejetant les coûts des soins de santé et des soins sur Medicaid, l’assureur fédéral pour les pauvres. et les Floridiens handicapés.

Le règlement, annoncé lundi par le ministère américain de la Justice, devrait être l’épilogue d’un différend de longue date entre les procureurs fédéraux et les avocats privés, d’une part, et les autorités sanitaires de Floride – qui pendant des décennies ont ignoré les plaintes selon lesquelles la NICA vidait indûment les soins de santé dollars du programme d’assurance de l’État pour les nécessiteux.

Bien que le conseil d’administration de la NICA, inauguré l’année dernière dans le cadre d’une réforme de grande envergure, ait déjà voté pour mettre fin à la dépendance du programme à l’égard de Medicaid, la façon de se débarrasser du procès pour fausses allégations est restée une plaie ouverte.

Le montant du règlement de 51 millions de dollars est plus du double de ce qui a été payé par les administrateurs d’un programme d’indemnisation de Virginie pour résoudre un procès similaire – mais aussi bien moins que les 140 millions de dollars que les administrateurs de la santé de Floride ont estimés avoir été détournés par la NICA du programme Medicaid chroniquement sous-financé de l’État. . .

L’argent, absent de la récupération par une famille de Virginie qui a intenté la poursuite, remboursera au gouvernement américain les dollars fédéraux indûment dépensés par Florida Medicaid.

“Le programme Medicaid fournit un filet de sécurité pour nos populations les plus vulnérables qui n’ont pas accès à la couverture des soins de santé traditionnels”, a déclaré le procureur américain Juan Antonio Gonzalez, qui dirige le district sud de la Floride du ministère de la Justice, dans un communiqué préparé.

Il a ajouté: “L’utilisation abusive des fonds de Medicaid ne sera pas tolérée.”

Les législateurs de la Floride ont créé la NICA en 1988, répondant aux terribles avertissements – les critiques les ont qualifiés d’exagérés – selon lesquels les obstétriciens fuiraient l’État pour éviter d’augmenter les primes pour faute médicale. En vertu de la loi, les parents d’enfants nés avec un certain type de lésion cérébrale n’étaient pas autorisés à intenter des poursuites pour faute professionnelle. En retour, la NICA devait fournir des soins médicaux, une thérapie, des médicaments et des soins à domicile pour la vie de l’enfant blessé.

La plupart des enfants acceptés au NICA étaient soit privés d’oxygène à la naissance – parfois à cause d’un cordon ombilical resserré – soit souffraient d’autres lésions cérébrales ou de la colonne vertébrale. Le programme est sans faute, ce qui signifie que les parents n’ont pas besoin de prouver que leur médecin ou leur hôpital a agi de manière imprudente.

À partir d’avril 2021, le Miami Herald, en partenariat avec le chien de garde du journalisme ProPublica, a publié une série d’articles montrant que la NICA a retenu et retardé les soins à de nombreuses familles, en se concentrant plutôt sur le stockage d’actifs.

Les administrateurs ont réduit les coûts, a rapporté le Herald, en partie en canalisant les familles vers Medicaid – un programme déjà si mal financé qu’un juge fédéral à la fin de 2014 a accusé l’État de rationaliser les soins et de maintenir un système de soins inconstitutionnellement inadéquat pour les enfants pauvres.

Plus tôt cette année, l’Agence d’État pour l’administration des soins de santé, ou AHCA, qui supervise le programme Medicaid, a estimé dans un rapport qu’elle avait dépensé plus de 140 millions de dollars au cours des 33 dernières années pour couvrir les séjours à l’hôpital, les soins infirmiers à domicile et d’autres soins médicaux. besoins des enfants couverts par le NICA.

Mis à part l’argent, la dépendance du NICA à l’argent de Medicaid a frustré et, parfois, exaspéré les parents qui dépendaient du programme. Les parents se sont plaints amèrement d’avoir été forcés d’épuiser tous les efforts et appels pour le remboursement de Medicaid – un processus qui pouvait prendre des mois, voire des années – avant que la NICA n’envisage de payer, même pour des articles aussi nécessaires que des fauteuils roulants et des médicaments.

La série Herald, intitulée Birth & Betrayal, a entraîné des changements radicaux : le directeur exécutif de longue date de la NICA a pris sa retraite. Le conseil d’administration du programme a démissionné en masse. Et la législature de Floride a approuvé une refonte massive, y compris une augmentation des paiements aux parents et moins de restrictions sur les prestations. Les législateurs ont également exigé que le programme comprenne un parent du NICA et un défenseur des enfants handicapés au sein du conseil.

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Le programme NICA de Floride a promis d’aider la petite Jasmine Acebo, gravement handicapée à la naissance, mais elle et sa famille ont échoué à chaque tournant. Émilie Michot emichot@miamiherald.com

Jim DeBeaugrin, ancien chef de l’agence pour les personnes handicapées de l’État, a obtenu la supervision de la NICA en tant que président du conseil d’administration à la suite de la démission du conseil d’administration précédent. Il a déclaré lundi que le règlement aide le programme à maintenir sa réforme en cours.

“Je pense que nous sommes tous heureux d’avoir cela derrière nous”, a déclaré DeBeaugrin. Nous nous efforcerons de continuer à faire ce pour quoi nous avons tous été nommés. Cela améliore la façon dont ce programme sert les familles. … Il est important de mettre cela derrière nous.

“Ma principale déception”, a-t-il ajouté, “est que l’argent que nous payons provient de dollars qui, autrement, serviraient nos familles”.

La voie de la réforme de la dépendance de la NICA à l’égard de Medicaid a été dégagée par un couple de Virginie qui a intenté une action en justice en juillet 2015 pour contester la légalité du programme d’indemnisation de cet État pour les nourrissons nés avec de profondes lésions cérébrales. Le NICA de Floride a été calqué sur le programme d’indemnisation des lésions neurologiques liées à la naissance de Virginie.

Le programme de Virginie a réglé ce procès en versant 20,7 millions de dollars au gouvernement américain, qui supervise en fin de compte tous les programmes Medicaid de l’État, et en acceptant d’arrêter le transfert des coûts vers Medicaid. Les parents de Cody Arven, un garçon gravement handicapé au nom duquel la poursuite a été déposée, ont reçu 4,1 millions de dollars du règlement.

Veronica et Theodore Arven, ce dernier aujourd’hui décédé, ont également déposé une plainte de lanceur d’alerte contre Florida NICA. Bien que le ministère américain de la Justice ait choisi de ne pas intervenir dans l’affaire de Floride, les avocats du ministère de la Justice ont enquêté sur les réclamations et ont aidé à négocier le règlement.

Le règlement a mis de côté 12,7 millions de dollars pour Veronica Arven et la succession de Theodore Arven pour leur rôle dans le fer de lance du litige.

“Nous sommes ravis que ce procès de lanceur d’alerte ait abouti à une résolution qui profite finalement à toutes les familles de la NICA et apporte un soulagement à un programme Medicaid de Floride surchargé depuis longtemps”, a déclaré Scott Austin, un avocat de Virginie qui a agi en tant qu’avocat principal dans le litige.

Cette histoire a été initialement publiée 14 novembre 2022 19h20.

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Carol Marbin Miller est la rédactrice en chef adjointe des enquêtes du Herald. Carol a grandi à North Miami Beach et est diplômée de la Florida State University et de la Columbia University Graduate School of Journalism. Elle écrit sur les enfants, les aînés et les personnes handicapées depuis 25 ans. Les histoires écrites par Carol ont influencé les politiques publiques et stimulé l’action législative, y compris l’adoption de lois qui ont réformé l’engagement involontaire de l’État, la protection de l’enfance et les systèmes de justice pour mineurs.

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